Tornado outbreaks américains : synthèse de deux épisodes exceptionnels

Cette fin d'année 2015 aura été marquée aux USA par une succession d'intempéries exceptionnelles à cette époque de l'année, dues à un important conflit de masses d'air, très douces à l'Est et beaucoup plus froides à l'ouest. Tornades, inondations, blizzard se sont ainsi succédés sur les territoires de l'Est et du SE des Etats-Unis, du Mississipi à l'Illinois, suscitant nombre d'interrogations sur les anomalies climatiques ayant pu contribuer à leur survenue, notamment le rôle éventuel joué par El Nino.
Ci-dessous un bref bilan des deux tornado outbreaks meurtriers qui ont frappé ces régions entre le 23 et le 25, puis le 26 décembre 2015 :


 

Premier outbreak (23/12 - 25/12)


Durant ces trois jours (temps calculé de la survenue de la première tornade à celle de la dernière), 29 tornades ont été recensées sur les territoires du Mississipi, du Tennessee, de l'Alabama, de l'Indiana,  de l'Illinois et du Michigan (?). L'épisode aura causé en totalité 18 décès, dont 13 imputables aux tornades (14 selon Kéraunos).
Les vents les plus forts enregistrés ont soufflé entre 140 et 160 km/h dans le Tennesse et le diamètre des plus gros grêlons observés ont atteint 70 mm en Arkansas et dans le Mississipi.

C'est le 23 décembre que ce sont concentrés la plupart des cas et les plus violents :
♦  La plus puissante d'entre elle s'est produite à Holly Spring (MS), tuant localement deux personnes dont un enfant de 7 ans. Elle a été définitivement classée EF4 et ses dommages sont considérables avec d'innombrables habitations quasi rasées et autres destructions sur la végétation. Cette tornade a également frappé le Tennessee, frappant Middleton et le secteur de Selmer, faisant au total 10 morts.
♦  L'autre très puissant évènement s'est produit à Clardsdale (MS). Classée EF3, cette tornade  a tué deux personnes et endommagé 15 habitations avant de continuer sa route vers le NE en frappant notamment Marks et Como avant de se dissiper. 
La deuxième EF3 de l'épisode s'est produite dans le Tennessee, du SO de Lutts au SO de Mount Pleasant. Elle aurait entièrement soulevé un bâtiment et gravement endommagé une église
♦  On comptabilise également quatre tornades de classe EF2 dont trois dans le Tennesse (d'Alexandria à Lancaster, de Waterloo à Cypress Inn et de Linden à Canterville) et la dernière, une forte EF2, à Marianna (Kansas).
♦  Enfin 11 cas de classe EF1 et 6 cas de classe EF0 complètent ce bilan. On peut bien sûr supposer ces dernières beaucoup plus nombreuses en réalité.
Cet épisode aurait été l'occasion pour le Michigan de recenser sa toute première tornade pour le mois de décembre. Classée EF1, elle serait survenue en banlieue de Canton causant d'importants dégâts sur des véhicules, une station d'essence et des sites industriels (source Wikipédia, information non recoupée).

L'activité orageuse se poursuit les jours suivants.

Le 24 décembre une tornade non classée est détectée sur les radars à Springhill en Alabama.

Le 25 décembre enfin, on déplore 4 nouveaux cas de tornades :
♦  La plus puissante, classée EF2, a frappé Jefferson en Alabama, impactant 50 habitations dont une quinzaine environ auraient été rendues inhabitables.
♦  Parmi les trois autres on comptabilise 2 cas de classe EF0 et un cas de classe EF1.

 

 
Dommages causés par la tornade EF4 de Holly Springs près de Canaan - photo NWS Memphis publiée par la NOAA


  
Dégâts causés par la tornade de Holly Springs - © Bill Bloomenkranz (compte Twitter)

Deuxième outbreak (26/12 - 28/12)


Après une brève accalmie, l'activité orageuse reprend dans le sillage d'une dépression formée dans le Nouveau Mexique et qui remontera vers l'est des USA les jours suivants jusqu'à mardi.  Durant ces journées, le Texas, le Nouveau Mexique, l'Oklahoma, le Missouri, le Kansas et l'Illinois sont impactés.
Le 26 décembre, de très violentes tornades frappent de nouveau notamment à Dallas et à Garland. Leur nombre total reste encore indéterminé (enquêtes encore en cours) mais au minimum 11 décès sont imputables à ce dernier épisode, lequel sera aussitôt suivi par l'arrivée d'un froid intense accompagné de neige et de blizzards (on enregistrera des chutes extrêmement brutales de températures).   

Le 26 décembre :
♦  Une très violente tornade, classée EF4, a touché le comté de Dallas dans la nuit du 25 au 26, entre 0h45 et 01h05 UTC. Les zones les plus touchées sont situées sur le secteur de Garland/Rowlett. Sur un trajet parcouru de 21 kms en tout, de Sunnyvale à Lake Ray Hubbard (Texas) et une largeur allant jusqu'à 500 m, elle a tué 8 personnes et blessé au moins 7 autres.
♦  Un autre cas classé EF3, a touché Ovilla et Glenn Heights. Les dimensions exactes de son trajet et de sa largeur ne seraient pas encore connues mais elle aurait endommagé de nombreuses habitations, églises et écoles.
♦  Un cas de classe EF2 (de Copeville au NO de Farmersville, TX, peut-être le même que celui de Garland-Rowlett), 5 cas de classe EF0 et un cas non encore classé complètent ce bilan, probablement provisoire.

On notera que ce mois de décembre est le plus tornadique jamais observé aux USA avec 7 jours consécutifs d'observations de tornades (le dernier record date de 1982 avec 6 jours consécutifs).

 


Image satellite des développements orageux au-dessus du Texas et de l'Oklahoma le 26/12/2015 à 22h30 UTC - source éditrice inconnue (satellite GOES-13 )

  
La tornade de Dallas (26/12/2015) et ses dégâts - © Nathan Moore

 

Sources et références

 
December 23–25, 2015 tornado outbreak  - Source Wikipédia
December 26-28, 2015 tornado outbreak  (non réactualisé aux date et horaire de publication du présent billet) - Source Wikipédia

"Tornadoes sweep through Dallas area; significant damage". Msn.com. Retrieved 2015-12-27.
"Five killed after tornadoes touch down near Dallas, as storms pummel Southeast". Fox News. 2006-10-01. Retrieved 2015-12-27.
"LIVE: Severe storms strike Texas, blizzard unfolds over New Mexico". Accuweather.com. Retrieved 2015-12-27.
-   "20151226's Storm Reports (1200 UTC - 1159 UTC)". Storm Prediction Center. National Oceanic and Atmospheric Administration. December 27, 2015. Retrieved December 27, 2015.

Sources francophones :
Tornades et orages meurtriers sur le sud des Etats-Unis le 23 décembre (billet Kéraunos)

Tornades, blizzard, incendies et inondations aux USA (billet La Chaîne Meteo)
 


 


 

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